German Grammar

Articles and Nouns

When starting to read German texts, apart from a basic vocabulary, it is nice to have a basic understanding of the grammar. It will not demand much study time, just read this blog or a wiki page and see what you can encounter. The most basic difference is that German nouns start with a capital, but there is more complex stuff about articles and nouns. For example, the English article and noun combinations "the village", "the city" and "the state" translate in German to "das Dorf", "die Stadt" and "der Staat". The first one as the neuter, the second one the feminine and the latter the masculine article and noun combination. Although there are some obvious rules to it, still it's better to learn the correct article by assimilating from reading than learning 20.000 article and noun combinations. Here's a table of singular and plural declensions of articles and nouns:

Case Neuter  Masculine Feminine
Nominative (object) Das Biest ist fies. The beast is nasty. Der Mann ist nett. The man is nice. Die Frau ist besser. The woman is better.
Genitive (of) Er ist ein Sklaven des Biests. He is a slave of the beast. Die Kleidung des Mannes riecht. The clothing (clothes) of the man smells (smell). Das Schwert der Frau. The sword of the woman.
Dative (to, with, etc) Er gibt sie dem Biest. He gives her to the beast. Sie nimmt das Schwert von dem Mann Ich gehe mit der Frau. I'm going with the woman.
Accusative (subject, location) Sie tötet das Biest. She kills the beast. Wir haben den Mann gesehen. Wo ist die Frau? Where's the woman?


Plural declension is a lot more simple. Note the change in die Stadt (single), die Städter (plural) which may occur:

Case (Plural) Neuter (German and English lit. translation) Masculine (German and English lit. translation) Feminine (German and English lit. translation)
Nominative (object) Die Dorfen sind klein, (The villages are small,) die Staaten manchmal gross (the states often large)  und die Städter könnten beide sein. (and the cities can be both). 
Genitive (of) Die einwohner der Dorfen, (The inhabitants of the village,) gehören auch der Staaten (belong also to the states) und nicht der Städter. (and not to the cities.)
Dative (to, with, etc) Aus den Dorfen sind sie gekommen, (From the villages are (have) they come, mit den Staaten kämpfen sie (with the states they fight) von den Städter haben sie gewonnen. (of the cities have they won). 
Accusative (subject, location) Für die Dorfen haben sie gekämpft, (For the villages did they fight,) in die Staaten werden sie nicht glauben (in the states will they not believe) und gegen die Städter wollten sie streiten (and against the cities wanted they battle) 


Also, in German the articles will inflect with the nouns, and the inflected article can fulfill the function of the preposition: "I give my wife to the King" becomes "Ich gebe mein Weib dem König", litterally, I give my wife the King (which could mean something totally different in English).


Adverbs and Adjectives

Adverbs work the same way as in English: The car is fast. Der Auto ist schnell. Adjectives have declensions like nouns, but they vary when used with or without articles, with quantities, or with personal pronouns. Adjectives after quantities or without articles are strong, adjectives after definite articles and manch- (some) and all- are weak, and adjectives after indefinite articles or possessive pronouns are mixed:

Masculine Neuter Feminine Plural
weak / strong / mixed weak / strong / mixed weak / strong / mixed weak / strong / mixed

der blaue Mond / grüner Baum / ein brauner Haut

the blue moon / green tree / a brown skin

definite article / no article / indefinite article


neue / dickes / lichtes


schnelle / aktive / schlaue alten / alte / alten

des gelben Hundes / orangen erde / eines violetten Mantels

(of) the yellow dog / (of) orange earth / (of) an violet mantle

definitive article / no article / indefinite article

alten / dünnen / dunkel(e)n langsamen / fauler / dummen alten / alter / alten

dem schwarzen Fürst / mit grauem Bleistift / von einem golden Jungen

(to) the black ruler / with gray pencil / (from) a golden boy

definitive article / no article / indefinitive article

kleinen / liebem / frohen schönen / hoher / offenen alten / alten / alten

in den roten See / das ist weissen Milch / für einen silbernen Stern 

in the Red Sea / that is white milk / for a silver star

definitive article / no article / indefinitive article

grosse / gemeines / trauriges hässliche / niedriche / geschlossene alten / alte / alten


 The rule for singular adjectives is that the nominative. The weak / mixed forms always get -(e)n in Genitive and Dative and masculine and plural also in the Accusative while neuter and feminine keep the Nominative -e in Accusative. Furthermore for strong forms (no definitive article) the Nominative and Dative endings equal the last letter of the definitive article (der blaue Mond, grüner Baum for Nominative, dem kleinen König, liebem Mädchen for Dative).


Conjugation of the verbs is somewhat simpler in German than in Roman languages. There are two base conjugations, present and past, and the other tenses (for example future or perfect given here) are based on those. Here's some examples of what you can encounter for singular and plural forms.

present (German and lit. crooked English) past (German and lit. crooked English) future (German and lit. crooked English) perfect (German and lit. crooked English)
weak (no stem change)
ich (I) Ich klage nimmer. (I complain never.) Ich klagte einmal über ihren Hund. (I complained once about your (plural) dog.) Ich werd' nie mehr klagen. (I will not anymore complain.) Ich habe geklagt.
du (you) Du klagst immer. (You complain always.) Du klagtest aber es half nichts. (You complained but it helped not.) Du wirst klagen. Du hast geklagt.
sie/es/er (she/it/he) Er klagt über Kopfschmerzen. (He complains about headaches.) Er klagte über das Essen. (He complained about the food.) Sie wird klagen. Es hat geklagt.
wir (we) Wir klagen den ganzen Tag. (we complain the () all day.) Wir klagten gegen einander. (We complained to one another.) Wir werden klagen. Wir haben geklagt.
ihr (you plural) Ihr klagt mal. (You complain just (Just complain then).) Ihr klagtet zu viel. (You (plural) complain too much.) Ihr werdet klagen. Ihr habt geklagt.
sie/Sie (they/you formal) Sie klagen ein bisschen laut. (They're complaining a bit loud.) Sie klagten Ihrer Schicksal? (You're complaining of (about) your fate? Sie werden klagen. Sie haben geklagt.
strong (stem change in past)
ich (I) Ich gebe nichts. (I give nothing.) Ich gab(e) doch gerade. (I gave indeed just now.) Aber vielleicht werde ich morgen etwas geben. (But maybe will I tomorrow something give.) Ich habe immer sehr viel gegeben. (I have always very much given.)
du (you) Du gibst mir was ich will. (You give me what I want) Du gabst mir weg. (You gave me away.) Du wirst geben. (You will give.) Du hast viel gegeben. (You have much given.)
sie/es/er (she/it/he) Sie gibt was sie kann. (She gives what she can.) Er gab etwas. (He gave something.) Sie wird geben. (She will give.) Es hat eine Bebung gegeben. (It had a tremor given (There was a tremor).)
wir (we) Wir geben nicht auf. (We give not up.) Wir gaben was wir könnten. (We gave what we could.) Wir werden geben. (We will give.) Wir haben schon gegeben. (We have already given.)
ihr (you plural) Ihr gebt nicht um mich. (You give (care) not for me.) Ihr gabt. (You gave.) Ihr werdet geben. (You will give.) Ihr habt gegeben. (You have given.)
sie/Sie (they/you formal) Sie geben mir die Schlüssel heute. (They give me the key today.) Sie gaben. (They gave.) Sie werden geben. (They will give.) Sie haben gegeben. (They have given.)
Ich habe es nicht. (I have it not.) Ich hatte. Ich werde haben. Ich habe es gehabt. (I have it had (I have had it).)
Du hast hin und her. (You go there and here.) Du hattest. Du wirst haben. Du hast es gehabt. (You have it had (You had it before).)
Es hat geklappt. (It has succeeded.) Sie hatte. Er wird haben. Sie hat gehabt.
wir (we) Wir haben uns umgezogen. (We have ourselves changed (clothing).) Wir hatten. Wir werden haben. Wir haben gehabt
ihr (you plural) Ihr habt schon gegessen? (You (plural) have already eaten?) Ihr hattet. Ihr werdet haben. Ihr habt gehabt.
sie/Sie (they/you formal) Sie haben ein Schnurrbart. (You (formal) have a mustache.) Sie hatten. Sie werden haben. Sie haben gehabt.


As the example with the inflected article "dem König", "to the king" showed, some verbs automatically create the Dative declension, for example helfen: Ich helfe dir.


Personal Pronouns

As with the example above, dir is Dative. The Accusative form would be dich, see here for the rest: 

  I singular you she / it / he we plural you plural they / singular formal you
Nominative Ich liebe mich. (I love me.) du sie / es / er wir ihr sie / Sie
Genitive Es ist meiner. (It's mine.) deiner ihrer / seiner / seiner unser euer ihrer / Ihrer
Dative Du gibt's mir. (You give it to me) dir ihr / ihm / ihm uns euch ihnen / Ihnen
Accusative Ich liebe mich. (I love me.) dich sie / es / ihn uns euch sie / Sie